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辐照灭菌:低调成熟的“轻工业”应用
- 2020-02-27-

   如果说核动力是核领域的“重工业”,那么同位素、辐照技术等非动力核技术就是这一领域的“轻工业”,而这一领域一直是低调存在的。被业内人士称为“就像太阳一样”的辐照杀菌。灭菌物品受到来自钴源的伽马射线或加速器产生的高能电子束的辐照。由于γ射线和电子束的穿透力,可以改变物品中的微生物结构,达到杀菌的目的。

    利用辐照技术对医疗器械进行消毒并不是什么新鲜事,甚至是核技术的一个古老应用。1956年,强生公司首次采用电子束辐照手术服,开创了医疗器械辐照灭菌的先河。根据国际原子能机构(IAEA)披露的数据,每年约有1200万立方米的医疗器械采用辐照技术灭菌,全球生产的一次性医疗器械中,40%以上采用辐照灭菌。医院常用的 医用防护服灭菌医用手套灭菌隔离服灭菌,一次性输液器、注射器、手术器械均采用放射灭菌。

    辐照杀菌在食品领域有着广泛的应用,如方便面调味料、脱水蔬菜等。由于辐照灭菌不像传统的高温灭菌那样会损害口感,仅在2017年,以四川、重庆200亿元左右的袋装泡椒、鸡爪食品行业为例,就有70%的产品被辐照灭菌。正常保质期只有3-7天的袋装鸡爪,辐照后保质期可延长至6个月。为了保证完全灭菌,辐照已成为航天食品的主要灭菌方法。在美国,辐照保鲜食品一直被称为航天员食品,它源于航天高科技产业的特殊需求,很快被大众消费者所接受。

    辐照灭菌的过程并不神秘:在辐照站,装有医疗器械的包装箱随着机械输送带一个接一个地进入辐照室。在辐射或电子束短期照射后,输送带自动将货物输出到照射室卸下,完成灭菌过程。灭菌速度与产品的密度和材质有关。对于包装薄、密度低的货物,只需经过一次流水线即可。对于密度高的货物,在翻过来后重复几次。加工后,辐照站对每批货物的剂量进行测量,并出具剂量合格报告,方可放行和运输。